Il clima rallenta l’oceano, le conseguenze a breve e lungo termine

Sapevate che l’oceano gioca un ruolo fondamentale nel trasporto del calore in tutto il pianeta? Ha un impatto persino sui nostri climi globali e locali. Il cambiamento climatico in atto sta avendo un impatto anche su questa circolazione globale.

Dinamico e potente, l’oceano svolge un ruolo vitale nel clima della Terra. Aiuta a regolare la temperatura della Terra, assorbe l’anidride carbonica (CO 2 ) dall’atmosfera e alimenta il ciclo dell’acqua. Una delle funzioni più importanti dell’oceano è spostare il calore attorno al pianeta tramite le correnti. Le correnti dell’Oceano Atlantico, per esempio, svolgono un ruolo particolarmente importante sul nostro clima. Come abbiamo spiegato in questo precedente articolo, la cosiddetta Corrente del Golfo, il movimento dell’acqua da nord a sud attraverso l’Atlantico, potrebbe indebolirsi a causa dei cambiamenti climatici, e causare una serie di problemi che spiegheremo tra poco.

I venti e la rotazione terrestre creano correnti superficiali su larga scala nell’oceano. Le correnti calde e veloci lungo i bordi occidentali dei bacini oceanici spostano il calore dall’equatore verso i Poli Nord e Sud. Una di queste correnti è la Corrente del Golfo, che viaggia lungo la costa orientale del Nord America trasportando acque calde dai tropici verso l’Europa. Quest’acqua calda, e il calore che rilascia nell’atmosfera, è la ragione principale per cui l’Europa sperimenta un clima più temperato rispetto agli Stati Uniti nordorientali e al Canada. Ad esempio, confronta i climi di New York e Madrid, in Spagna, che sono entrambi circa alla stessa distanza a nord dell’equatore.

Le differenze di densità determinano correnti oceaniche lente nelle profondità dell’oceano. La densità è la massa di un oggetto (quanta materia contiene) per unità di volume (quanto spazio occupa). Sia la temperatura che la salinità influenzano la densità dell’acqua. L’acqua fredda è più densa dell’acqua calda e l’acqua salata è più densa dell’acqua dolce. Pertanto, le correnti profonde sono tipicamente costituite da acqua fredda e salata che affonda dalla superficie (vedi figura qui sotto).

Un luogo in cui l’acqua superficiale sprofonda nell’oceano profondo è nel Nord Atlantico (vedi figura qui sotto). Quando l’acqua superficiale evapora e cede parte del calore all’aria, il mare diventa più freddo e un po’ più salato. Inoltre, quando si forma il ghiaccio marino, l’acqua superficiale congela lasciando dietro di sé sale, che rende l’acqua di mare rimanente più salata. Una volta che l’acqua più fredda e salata diventa sufficientemente densa, affonda nelle profondità dell’oceano. L’acqua più calda e meno densa proveniente dalla Corrente del Golfo si precipita a sostituire l’acqua che affonda. Questo movimento aiuta ad alimentare un “nastro trasportatore” globale di correnti oceaniche – noto come circolazione termoalina – che sposta il calore attorno alla Terra. Gli scienziati misurano il flusso delle acque dell’Atlantico a nord e a sud, in superficie e in profondità, per valutare la forza di questa Circolazione dell’Oceano Meridionale Atlantico (AMOC).

Poiché la concentrazione di anidride carbonica nell’atmosfera aumenta a causa delle azioni umane, la temperatura globale dell’aria e degli oceani aumenta. L’acqua più calda è meno densa ha quindi più difficoltà ad affondare. Allo stesso tempo, la calotta glaciale della Groenlandia sta fondendo a causa del riscaldamento dell’aria e delle temperature dell’oceano, e il ghiaccio fuso riversa acqua dolce al Nord Atlantico. Questo cambiamento riduce la salinità dell’acqua, rendendola meno densa e più difficile da affondare.

Se una quantità sufficiente di acqua smette di affondare, l’AMOC si indebolirà. A seconda di quanto l’AMOC si indebolisce, possono cambiare le impostazioni meteo-climatiche di un intero continente. Secondo l’ultimo rapporto del Gruppo internazionale sui cambiamenti climatici (IPCC), che comprende ricerche di centinaia di scienziati, l’AMOC è “molto probabile che si indebolisca nel corso del 21 ° secolo” a causa dei cambiamenti climatici.

Gli scienziati che utilizzano le registrazioni della temperatura e del livello del mare hanno dedotto la forza dell’AMOC nel secolo scorso e le prove suggeriscono che potrebbe essersi già indebolita. Tuttavia, le misurazioni dirette degli ultimi 30 anni non hanno ancora confermato che tale calo sia al momento significativo.

Le attuali proiezioni dell’IPCC mostrano che è improbabile che l’AMOC si fermi, o collassi, prima del 2100. Tuttavia, “se un tale collasso dovesse verificarsi”, afferma l’IPCC, “molto probabilmente causerebbe bruschi cambiamenti nella circolazione a scala continentale, anche in riferimento all’alterazione del ciclo dell’acqua”. Questi cambiamenti potrebbero includere “un ritiro verso sud della fascia pluviale tropicale, l’indebolimento dei monsoni africani e asiatici, il rafforzamento dei monsoni dell’emisfero meridionale e l’essiccazione in Europa che, per contro, diventerebbe più fredda”, impatti che modificherebbero notevolmente la produzione alimentare in tutto il mondo.

Leggi di più per scoprirlo: https://climate.nasa.gov/…/slowdown-of-the-motion-of…/

Fonte studio completo NASA

Report Luca Angelini